Investigadores aprenden a medir el proceso de envejecimiento en adultos jóvenes


Dr. Salomon Israel (Foto: Nati Shohat Flash 90)Un equipo internacional de investigación de los EE.UU., Reino Unido, Israel y Nueva Zelanda ha encontrado una manera de medir el proceso de envejecimiento en adultos jóvenes - una población mucho más joven de la que suele probarse en estudios de envejecimiento. Trabajando con participantes de entre 26 a 38 años, los científicos identificaron factores que pueden determinar si las personas están envejeciendo más rápido o más lento que sus compañeros, y además cuantificar tanto su edad biológica como la rapidez con la que están envejeciendo.

En un artículo que aparece en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias, los investigadores demostraron que, incluso entre los adultos jóvenes, la edad biológica de una persona puede diferenciarse en muchos años a su edad cronológica real. Por ejemplo, del grupo etario de 38 años, se encontró que la edad biológica de los participantes varía desde menos de 30 años, a casi 60 años de edad. Eso significa que la edad biológica de algunos de los participantes fue de más de 20 años mayor que lo indicado sus certificados de nacimiento.

"Esta investigación muestra que el declive relacionado con la edad ya está ocurriendo en los adultos jóvenes que están a décadas de distancia de desarrollar enfermedades relacionadas con la edad, y que puede ser medido" dijo el Dr. Salomon Israel, investigador y profesor titular en el Departamento de la Universidad Hebrea de Psicología, y un co-autor del estudio. El Dr. Israel se unió a la facultad de la Universidad Hebrea en Enero 2015 después de completar una beca postdoctoral en Psicología de Neurociencia en la Universidad de Duke.

Los datos provienen del Estudio de Dunedin, un estudio de salud a largo plazo en Nueva Zelanda, que busca pistas sobre el proceso de envejecimiento. El estudio rastrea a más de mil personas nacidas entre 1972 y 1973, desde su nacimiento hasta la actualidad, usando medidas de salud como la presión arterial, la función hepática y entrevistas personales.

Como parte de su evaluación regular de la población estudiada en 2011, el equipo midió las funciones de los riñones, el hígado, los pulmones, el metabolismo y el sistema inmunológico. También midieron el colesterol HDL, la aptitud cardiorrespiratoria, la función pulmonar y la longitud de los telómeros - tapas protectoras en el extremo de los cromosomas que se ha descubierto que se acortan con la edad. El estudio también mide la salud dental y la condición de los pequeños vasos sanguíneos en la parte posterior de los ojos, que representaría a los vasos sanguíneos cerebrales.

Basados en el subconjunto de estos biomarcadores, el equipo de investigación determinó una edad biológica para cada participante. Luego, los investigadores analizaron los 18 biomarcadores que se midieron cuando los participantes tenían 26 años de edad, y de nuevo cuando tenían 32 y 38 años. A partir de esto, dibujaron una pendiente para cada variable, y posteriormente las 18 pendientes fueron sumadas en cada sujeto del estudio para determinar su ritmo de envejecimiento personal.

La mayoría de los participantes se agruparon alrededor de una tasa de envejecimiento de un año por cada año vivido, pero otros envejecieron tan rápido como tres años por año cronológico. Muchos  envejeciendo  cero años por año, permaneciendo en efecto, más jóvenes que su edad cronológica.

Como el equipo anticipó, los que eran biológicamente más viejos a la edad de 38 años también parecían envejecer a un ritmo más rápido. A la edad biológica de 40, por ejemplo, significa que esa persona estaba envejeciendo a un ritmo de 1,2 años por año durante los 12 años que fue examinado.

Los miembros del estudio que parecían estar más avanzados en el envejecimiento biológico obtuvieron peores resultados en las pruebas normalmente dadas a personas mayores de 60, incluyendo pruebas de equilibrio y coordinación y solución de problemas poco familiares. Los individuos biológicamente mayores también reportaron tener más dificultades en el funcionamiento físico que sus compañeros, como subir escaleras.

Como medida adicional, los investigadores pidieron a los estudiantes de pregrado de la  Universidad de Duke evaluar fotografías faciales de los participantes del estudio tomadas a los 38 años y determinar de qué edad se veían. Una vez más, los participantes que eran biológicamente más viejos en el interior también aparecieron mayores para los estudiantes universitarios.

"Nos pusimos en marcha para medir el envejecimiento en personas relativamente jóvenes", dijo Dan Belsky, profesor asistente de geriatría en el Centro de la Universidad de Duke para el envejecimiento y el primer autor del estudio. "La mayoría de los estudios sobre el envejecimiento se enfocan en la tercera edad, pero si queremos ser capaces de prevenir enfermedades relacionadas con la edad, deberíamos empezar a estudiar el envejecimiento en los más jóvenes."

"Esto nos da cierta esperanza de que la medicina podría ser capaz de retardar el envejecimiento y dar a la gente una vida más saludable durante sus años activos", dijo Terrie Moffitt, el Profesor de psicología de O. Keohane Nannerl  y de neurociencia en Duke y autor principal del estudio.

El objetivo final es ser capaz de intervenir en el proceso de envejecimiento en sí mismo, en lugar de dirigir las energías a enfermedades cardíacas o al cáncer de forma aislada.

"El envejecimiento acelerado en los adultos jóvenes predice los síntomas del envejecimiento avanzado que vemos en los adultos mayores: Déficit en el funcionamiento cognitivo y físico, enfermedades, e incluso una apariencia más vieja La capacidad de medir la rapidez con la que un joven está envejeciendo podría permitirnos en el futuro, realizar intervenciones para retrasar el envejecimiento o dirigirse a enfermedades específicas'', dijo el Dr. Israel de la UHJ.

El estudio fue financiado por el Consejo de Salud de Nueva Zelanda para la Investigación, Instituto Nacional sobre el Envejecimiento de Estados Unidos, Consejo de Investigación Médica del Reino Unido, la Fundación Jacobs y la Fundación Yad Hanadiv Rothschild.

Cita:  “Quantification of biological aging in young adults,” Daniel Belsky, Avshalom Caspi, et al. PNAS, Julio 7, 2015. DOI: 10.1073/pnas.1506264112. Haz click aquí para ver el artículo completo.

Fuente: División de Marketing y Comunicaciones.